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Opuntia

Al genere opuntia appartengono numerosissime specie di cactus, tutte originarie dell'America meridionale; si tratta di piante robuste e vigorose, che nel corso dei secoli sono state esportate in molte parti del globo, dove ormai fanno parte del paesaggio naturale, e in effetti molti credono che si tratti di piante autoctone; troviamo infatti ampie estensioni naturali di opuntie ormai anche in Messico e nord America, in Spagna, in Italia, in Grecia, in Australia, in Sud Africa.

In tutte queste zone le opuntie sono state importate secoli orsono, e si sono ormai naturalizzate, divenendo parte integrante del paesaggio; in effetti come è accaduto per le agavi e per altre piante sud Americane, le opuntie vengono spesso considerate piante mediterranee.

La specie più diffusa nel mondo è sicuramente opuntia ficus-indica, che produce appunto i cosiddetti fichi d'india, frutti cilindrici, di colore giallo o rosso, dolci e succosi, ben conosciuti in Italia; l'ampia diffusione di queste piante è dovuta appunto al tentativo di produrre ampie quantità di fichi d'india per il consumo umano; alcune specie furono invece esportate, soprattutto in Australia, per essere utilizzate come barriere spinose, per contenere il bestiame, o per allontanare gli animali selvatici.

Un altro utilizzo economico dell'opuntia sfrutta invece il loro parassita più temuto: la cocciniglia.

Tutte le specie di opuntia amano condizioni climatiche particolarmente favorevoli per la vita delle cocciniglie, che amano particolarmente attaccare queste piante, per succhiare il succo dei loro fusti; dalla cocciniglia si estrae un efficace colorante alimentare, completamente commestibile; in molte regioni del globo le prime coltivazioni di cocciniglia vennero impiantate con lo scopo appunto di estrarne il prezioso colorante, che tutt'ora viene utilizzato in molte preparazioni alimentari, quali caramelle, marmellate, succhi di frutta.

  Nome
Descrizione
CLT / ZL
Altezza
Diametro
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Opuntia

ficus indi
CLT 10
n.d.
n.d.